Dupa 13 ani de asteptare, orice continuare legata de Half-Life a devenit subiect de gluma si meme. Eu renuntasem de mult sa mai sper la ultimul episod din trilogia Half-Life 2 care sa inchida ciclul, ca sa nu mai zic de un eventual Half-Life 3.

Half-Life: Alyx – Trailer

Pana sa vad trailerul la Half-Life: Alyx spre sfarsitul lui 2019 trebuie sa recunosc ca nu m-a interesat subiectul VR (Virtual Reality) aproape deloc si chiar m-am enervat cand am vazut ca este exclusiv pentru VR.

Lunga asteptare pentru un Valve Index VR KIT

Am plasat comanda pentru „Valve Index VR Kit” pe Steam prin martie, dar din cauza pandemiei abia in iulie mi-a venit pachetul, dublu fata de timpul estimat initial de 8 saptamani.

Valve Index - Continut cutie

Desi as fi putut sa iau un HTC Vive sau Oculus Rift S aflat pe stoc in momentul respectiv, am vrut sa am parte de cea mai buna experienta pentru a intelege cu adevarat ce a vrut Valve sa faca dupa aceasta lunga asteptare.

Valve Index si Half-Life: Alyx se afla intr-o sinergie perfecta pentru ca au fost gandite inca de la inceput unul pentru celalalt. Si daca achizitionezi un Valve Index primesti Alyx bonus la pachet.

Intre timp KFA2 ne-a trimis spre testare si cea mai buna placa video, adica un RTX 2080 Ti, asa ca am putut savura jocul in cele mai bune conditii posibile.

Presiunea asteptarilor

Asteptarile legate de Half-Life: Alyx au fost enorme din cauza ca e primul joc „Half-Life” dupa o lunga perioada de timp si la fel ca si predecesorii sai, era de asteptat sa inoveze, setand un nou standard de calitate in industrie (Half-Life 1 a castigat peste 50 de nominalizari la „Jocul Anului” de la diferite publicatii).

Intr-o lumea pe care nu o mai poti impresiona cu o poveste sau o grafica extraordinara (Half-Life 1) sau cu un engine fizic incredibil (Half-Life 2), Valve a trebuit sa paseasca pe un teritoriu pe care il putem numi orice dar nu „main-stream” – si ma refer evident la VR. Din start, noua creatie Half-Life trebuia sa fie cel mai bun joc de VR pe care il poti juca si motivul principal pentru care sa iti cumperi un VR Kit daca nu ai facut-o pana acum.

Inapoi in City 17

Valve Software a lasat povestea neterminata de 13 ani chiar daca au mai avut niste incercari esuate dupa cum am aflat intre timp. Alyx nu este o continuare, actiunea avand loc in urma cu 5 ani fata de evenimentele prezentate in Half-Life 2. De data asta nu mai joci rolul lui Gordon Freeman, ci a companionului lui din Half-Life 2 in persoana lui Alyx Vance. Alyx este o pustoaica rebela de 19 ani, care lupta impotriva extraterestrilor numiti „Combine” alaturi de rezistenta. Din dialogurile pline de naivitate realizam ca ea nu a prins vremurile bune, de dinainte de invazie.

Inceputul jocului este spectacular, o adevarata demonstratie tehnologica care iti taie respiratia si in care Valve isi flexeaza muschii VR. Privelistea panoramica de la balconul in care sta Alyx, dezvaluie City 17 la scara reala, un oras sugrumat de Combine prin forta armata augmentata de drone, stryderi, aparate zburatoare si in mijlocul careia troneaza amenintator Citadela.

Toate scena de inceput e gandita ca sa te familiarizezi cu controalele intr-un mod cat mai natural. Pentru miscare iti poti alege dintre 3 optiuni: always walk, blink si shift blink. Eu am ales blink care atentie, nu e teleportare propriu-zisa, ci tine cont mediu. Nu te poti strecura printre zabrele sau prin locuri care nu ar permite in mod normal corpului tau sa treaca. Legile fizice trebuiesc respectate si Valve a avut de furca maxim cu provocarile legate de VR, in special pe partea de locomotie.

Curiozitatea cu siguranta te va indemna sa te joci cu antena radioului aflat in proximitate, sa arunci cu o sticla de bere in porumbei, sa iti testezi cunostintele de desen pe un geam murdar folosind niste carioci colorate. Tot aici iti poti infrunta frica de rau de inaltime (daca o ai) aruncand o privire in jos. Da, atat de realist pare totul incat efectiv ti se face frica ca ai putea cadea pe caldaram si instinctele iti vor dicta sa te apuci de balustrada. O senzatie similara am avut-o si cand am coborat primele scari. Atat de usor e pacalit creierul, e suficient sa-i afisezi niste imagini convingatoare, sunete si informatii tactile credibile si deja se crede in Matrix.

Revenind la actiune, in scurt timp afli ca tatal tau, Eli Vance, a fost rapit de Civil Protection si trebuie sa te aventurezi in zona de carantina (infestata cu Xen) pentru a-l salva. Un alt membru al rezistentei, Russel va fi vocea din casca, care te va ghida si iti va tine companie aproape pe tot parcusul jocului.

Tot de la el primesti manusile gravitationale, un fel de „force-pull” dar care necesita o miscare rapida din incheietura. Cei care au jucat Half-Life 2 isi aduc aminte cu placere de Gravity Gun.

Speranta lui e ca dupa infrangerea Combine-ului va transforma manusile intr-un succes comercial si le va numi „The Russels” :). Dialogurile intre Russel si Alyx sunt savuroase, asa ca merita sa le asculti cu atentie.

Half-Life: Alyx - Multipurpose Tool

Pe langa „manusile” de mai sus mai ai un „multipurpose tool” care scaneaza circuitele electrice din pereti, poate roti diferite switch-uri pentru a redirectiona electricitatea, astfel incat sa deschizi o usa sau sa dezactivezi un camp de forta. Tot cu ajutorul lui rezolvi puzzle-urile 3D (de tip holograma) care au rol de protectie la diferite device-uri ale Combine-ului.

Alyx este plin de obiecte cu care poti interactiona si jocul te indeamna sa explorezi, chiar daca este liniar. Informatiile tactile completeaza imersiunea VR si de exemplu healing station-ul iti da impresia ca acele chiar iti intra in degete pentru a injecta sucul de gandac tamaduitor.

Armele nu sunt foarte diverse, un pistol, un shotgun si un SMG. Dar acestea pot fi upgradate la o masinarie Combine (dupa ce ii spargi protectia folosind tool-ul remote de care va ziceam). In plus, fiecare upgrade necesita o rasina pe care o gasesti prin joc si o poti stoca in rucsac.

Armele in numar de 3, in combinatie cu manusile gravitationale, ceva grenade si butoaie inflamabile e tot ce ai nevoie pentru a-ti croi drum prin catacombele si daramaturile din City 17, captusit cu Xen si glazurat cu Combine.

Miscarile de tintire, de incarcare a armei, de a lua sau stoca un nou incarcator in rucsac sunt extrem de naturale si necesita un pic de adaptare si de acceptare a impreciziei :) Adio reflexe de tip Quake / Counter Strike, headshot-uri si alte chestii care necesita acuratete la nivel de pixeli. Acum esti tu si arma pe care o tii in mana.

Jocul nu l-as putea numi horror, Valve s-a straduit sa ofere o experienta scarry dar care sa te protejeze de vreun atac de cord in VR. Ai timp sa evadezi cu un blink in spate ca sa iesi din zona de pericol pana iti regandesti strategia de atac. Creaturile nu sunt extrem de rapide, cum ar fi de exemplu intr-un joc 3D shooter clasic.

Dar frica e reala si un banal headcrab din Half-Life 1/2 transportat in VR e acum ceva inspaimantator cand iti sare pe fata. Ii simti greutatea cu mainile, il poti prinde in timp ce se arunca spre tine si evident il poti arunca spre un perete, timp in care iti descarci incarcatorul in el. Iti tremura mainile, zgomotul armei ramasa fara munitie e un motiv de panica care poate cauza miscari haotice in incercarea de a ejecta incarcatorul si a introduce unul nou. Daca mai adaugi si faptul ca te afli intr-o canalizare sau intr-o cladire abandonata plina de excrescente extraterestre, urmarit de zombi, armored headcrabs, antlion soldiers si tot ce are Xen-ul mai „bun”, ai reteta perfecta pentru a-ti da pumni in cap sau a te impiedica de firul de la Valve Index.

Fara sa dau spoilere, finalul jocului nu aduce progresie povestii din HL2 dar clarifica niste aspecte esentiale ;)

Concluzie review Half-Life: Alyx

Facand abstractie de minunatiile VR, sentimentul care m-a incantat cel mai tare in Alyx este faptul ca ce am in fata ochilor este Half-Life, da este Half-Life, nu un gimmick, nu un test VR, ci ma aflu intr-un veritabil joc Half-Life augmentat aproape de perfectiune de VR.

Dupa aproximativ 25 de ore de joaca pana la finalul apoteotic al jocului, afirm cu tarie ca Valve a reusit ce si-a propus cu brio si chiar mai mult de atat. Review-urile de pe Steam iti confirma acest lucru daca nu ma crezi pe cuvant. Este un joc extraordinar, care efectiv m-a dat pe spate din toate punctele de vedere. E o experienta pe care nu o poti detalia in suficiente cuvinte, trebuie traita. Daca nu ai un calculator bun si un sistem VR cauta un prieten, e pacat sa ratezi asa ceva.

Au setat bara de calitate atat de sus, incat orice companie care o sa mai incerce sa faca un joc VR memorabil, o sa aiba serios de furca.

Ca sa inchei cu un cliseu, Half-Life: Alyx nu este jocul pe care il asteptai, dar este jocul pe care nu stiai ca ti-l doresti.

P.S.: Sunt curios cum ar fi un Portal 3 VR + Coop!


Extra – cum a decurs instalarea kitului VR Valve Index

  1. Am pozitionat base station-urile (senzorii care detecteaza pozitia corpului in camera) diametral opus la o inaltime mai mare decat pozitia mea in picioare. In pachet vin 2 base station-uri, dar se pot monta si 4 pentru o precizie mai buna. Le-am pus pe mobila pentru ca nu am vrut sa dau gauri in pereti.
  2. Cablul care iese din headset-ul Valve Index se conecteaza la un altul – care la randul lui se imparte in 3: cablu de alimentare, cablu cu conector de display port si un cablu cu USB 3.0
  3. Am activat controllerele Valve Index
  4. Steam VR si Half-Life: Alyx erau instalate deja. In cateva secunde, Steam VR a detectat toate elementele kit-ului, semn ca poti incepe setup-ul: determinarea perimetrului de siguranta ca sa nu te ciocnesti de obiecte prin camera cand folosesti headset-ul, detectarea podelei, etc. Totul e relativ simplu si m-am bucurat sa vad ca am suficient spatiu in camera, chiar mai mult decat specificatiile minime de 2 m x 1.5 m. In timp ce te joci si mergi prin camera, inevitabil te poti apropia de una din laturile perimetrului definit de tine – in acel moment se activeaza in VR un grid care te avertizeaza ca esti periculos de aproape de margine.
  5. Headset-ul are 2 difuzoare pozitionate la o distanta de 1 cm de urechi, astfel incat ai impresia ca sunetul vine din camera, lucru care mareste realismul. Unii am vazut ca se plang ca nu pot folosi propriile casti. Mie mi s-a parut mai imersiv asa.
  6. Parti negative: Base Station-urile scot un piuit enervant, sesizabil cand nu te joci asa ca trebuie sa le scoti mereu din priza daca vrei sa nu o iei razna. Cu adevarat problematic este cablul si faptul ca te poti incurca in el – dar exista solutii pentru aceasta problema:
     

Daca merita sau nu sa iti cumperi un Valve Index, opinia mea subiectiva zice ca da. E cel mai performant de pe piata, e cel recomandat pentru Half-Life: Alyx. Mai sunt jocuri VR care merita incercate, chiar daca nu la nivelul acesta: Beat Saber, Pavlov. Recomand sa cumparati si Virtual Desktop de pe Steam pentru a putea folosi calculatorul fara monitor, a vedea filme, etc.


Galeria de mai jos contine spoilers si nu reflecta nici 5% din ce vezi cand ai headset-ul pe cap.